1902 - 1967

 

APUNTES  BIOGRÁFICOS  

Langston Hughes, cuyo legado artístico es enorme y variado, ocultó sus orientación erótica, pero la homosexualidad tuvo una importante influencia en su creación literaria, y muchos de sus poemas pueden ser leídos como textos gays.

James Mercer Langston Hughes, nacido el 1 de febrero de 1902 en Joplin (Missouri) en un entorno de pobreza y frecuentemente hubo de desplazarse de una ciudad a otra, donde sus padres intentaban infructuosamente de escapar del racismo y de las dificultades económicas.

El sentido de la lucha y rebeldía de Hughes le fue inculcado mayormente por su abuela materna, Mary Langston, cuyo primer marido había muerto en Harpers Ferry como miembro de la banda de John Brown, y cuyo segundo marido (el abuelo de Hughes) también había sido un abolicionista militante.

Otro referente familiar importante fue John Mercer Langston, un hermano del abuelo de Hughes, que fue uno de los estadounidenses mejor conocidos del siglo diecinueve. Al mismo tiempo, Hughes luchó contra un sentido de la desolación promovida por la negligencia y abandono paternal. Él mismo recordó ser conducido temprano por su soledad "A libros, y al mundo estupendo de esos libros"

El poeta creció con su abuela hasta que cumplió los trece años, edad a la que se trasladó a Lincoln (Illinois), para vivir con su madre y su nuevo esposo.

Fue en esa ciudad en donde Hughes comenzó a escribir poesía. Tras su graduación, paso un año en México y un año en la Universidad de Columbia.

Durante este período, trabajó en muy diferentes oficios como Ayudante de cocina, en una lavandería, o conductor de autobús escolar, y  viajo por África y Europa como marinero.

En noviembre de 1924, se trasladó a Washington (D. C.). El primer libro de poemas, "The Weary Blues", fue editado por Alfred A. Knopf en 1926.

El padre de Hughes, un abogado, abandonó los Estados Unidos y a su familia, en 1903, para instalarse en México. El pequeño Hughes vivió alternativamente con sus abuela materna en Lawrence (Kansas), y con su madre, en aquellas ciudades en donde la buena mujer podía encontrar trabajo.

El adolescente, a la vez que estudiaba el séptimo curso, trabajó limpiando el lobby y los servicios de un hotel próximo a su escuela. Estas miserables condiciones marcaron impresiones indelebles en el joven muchacho. Jamás pudo olvidar ese lugar pobre y negro en América.

En los tempranos años 1920, Hughes contemplaba ese lugar como un pobre "negro" y como poeta. En su famoso "A Negro Speaks of Rivers", expresó el punto de vista silencioso de muchos americanos negros que apostaron sus miras en el crecimiento espiritual así como el racismo y el estancamiento económico.

Hughes se inscribió en la Universidad de Columbia entre 1921 y 1922 pero la abandonó para viajar (la mayoría de las veces trabajando para pagarse el pasaje) extensivamente por Europa y África hasta decidir ingresar en la Universidad Lincoln de Pennsylvania, donde estudió de 1926 a 1929. Poco antes de graduarse, Hughes publicó "The Weary Blues (1926) y "Fine Clothes to the Jew" (1927).

En 1930, su primera novela "Not Withaout Laughter" ganó la medalla de oro Harmon de literatura.

Hughes, que señaló a Paul Lawrence Dunbar, Carl Sandburg y Walt Whitman como sus influencias primarias, es particularmente conocido por sus retratos literarios perspicaces y pintorescos de la vida negra en Estados Unidos desde los años veinte a los sesenta.

Desde ese momento, escribió virtualmente todos tipo de género y publicó sin parar hasta su muerte el 22 de mayo en Nueva York el 22 de mayo de 1967.

El escritor se hizo un hueco indiscutible en el lugar de honor de las Letras americanas. Hughes siempre comentó que había procurado escribir simplemente sobre las experiencias negras en un lenguaje que las masas podían comprender, aprender y disfrutar. También mostró el jazz, los espirituales y los blues en sus trabajos y, por todo ello, devino en poeta del pueblo.

Una de las mayores ironías en la vida del "poeta del pueblo" fue si propio e incomprensible silencio sobre la opresión de los gays.  Como homosexual, Hughes mantuvo su vida secreta silenciosamente en los confines de su muy estrecho, pero bien construido "armario". Uno que aun hoy lo protege.

El 13 de junio de 1991, el periódico "The Los Angeles Times" editó un artículo titulado "Lineas de Batalla" refiriendo la controversia surgida sobre el uso de su poema "Tell Me" en un póster usado en el "Mes de Historia Gay y Lesbiana". Las cinco líneas del poema plantean la cuestión que Hughes a menudo expresó en su trabajo: ¿Porque deben ser mis sueños diferidos?.Fotografia de Carl Van Vechten

El poema es un tipo de gestalt en donde la frase "(Why should it be my" / Por que debe ser mío" es usada tras veces para enfatizar la angustia personal sobre la soledad y la inviabilidad de los sueños. El "it" del poema puede ser tomado como referencia al racismo, pobreza, homosexualidad, o una panoplia de razones por las que los sueños no se alcanzan.

No obstante, el poema es una apropiada manifestación contra el heterosexismo. Usando las propias palabras de Hughes para expresar ese sentimiento, sin embargo, tienen el poder adicional del rescate:: Los diseñadores gay del póster proclamaron a Hughes como uno de ellos

Los biógrafos de Hughes hacen poco para resolver definitivamente la cuestión de la sexualidad del poeta: Faith Berry esconde que Hughes era gay, mientras Arnold Rampersad - aunque documenta un encuentro homosexual con un marinero en 1926 - afirma que no puede hallar evidencias incontrovertibles de que el escritor era gay.

No debe sorprender a nadie que haya intentado investigar las vidas de figuras literarias durante la época americana pre-Stonwell, que el encontrar vestigios físicos de homosexualidad abierta sucede muy raramente.

El "armario", con el paso del siglo (XIX) había sido tan firmemente erigido por el heterosexismo que el miedo a salir duraba toda la vida, especialmente para figuras públicas.

Para Rampersad y otros que se niegan a leer entre líneas para aclaLangston Hughesrar los hechos de la vida de Hughes, es claro que la agenda política permanece activa. Los eruditos de esta onda están dispuestos a no asociar un héroe afroamericano literario y cultural, uno de los mas celebrados escritores negros, con una perceptible (según sus propios parámetros) "anormalidad".

Mientras esta actitud - en el fondo homofoba - persista, una mejor comprensión de Hughes, como hombre y como artista, será difícil. Hay pruebas suficientes que indican la homosexualidad del poeta, especialmente sus alianzas con hombres gays como Alain Locke, Noel Sullivan, Richard Bruce Nugent, Countee Cullen, Claude McKay y Wallace Thurman. Que Hughes protegiera su "armario/closet" con tanto cuidado es una prueba de que la opresión social perduraba.

Recientemente los estudiosos han comenzado a prestar atención a la influencia de la homosexualidad en sus imaginario literario. Muchos poemas de Hughes invitan a una lectura gay. Tales poemas permiten a los eruditos a teorizar sobre el uso poético de la relación hombre-hombre como un elemento común en sus escritos.

Enfocando el estudio sobre poemas tales como "Joy", "Desire", "Cafe: 3 A. M.", "Waterfont Streets", "Young Sailor", "Trumpet Player", "Tell Me", y muchos poemas de "Montage of a Dream Deferred" (1951) podemos identificar homoeroticismo y otros elementos gays.

Si este tipo de investigación continúa, si las lecturas publicas se hacen con referencia a la sexualidad y su consecuencia en la creatividad artística, y si el "armario" homosexual es deconstruido, seguramente entonces Hughes tomará su lugar en la historia de la literatura no solo como un poeta racial y folclórico, sino como un referente complejo que incluye la lucha contra la opresión a través de su velada expresividad homosexual. Entonces veremos que Hughes no silenció su homosexualidad después de todo.

Al contrario de otros notables poetas del periodo - Claude McKay, Jean Toomer y Countee Cullen - Hughes rechazó diferenciar entre su experiencia personal y la experiencia normal de la América negra. El buscó mostrar en sus historias a personas de forma que reflejan sus actual cultura, incluyendo sus sufrimientos y su amor por la música, la risa y el lenguaje coloquial.

Langston Hughes falleció de las complicaciones de un cáncer de próstata el 22 de mayo de 1967, en Nueva York.

En su memoria, su vivienda en 20 East 127 Street en Harlem, mereció el estatus de protección de la Comisión de Preservación de la Ciudad de Nueva York, y la East 127 Street fue renombrada "Langston Hughes Place"

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Bibliografía

  Poesía

  • Ask Your Mama: 12 Moods for Jazz (1961)
    Collected Poems of Langston Hughes (1994)
    Dear Lovely Death (1931)
    Fields of Wonder (1947)
    Fine Clothes to the Jew (1927)
    Freedom's Plow (1943)
    Montage of a Dream Deferred (1951)
    One-Way Ticket (1949)
    Scottsboro Limited (1932)
    Selected Poems (1959)
    Shakespeare in Harlem (1942)
    The Dream Keeper and Other Poems (1932)
    The Panther and the Lash: Poems of Our Times (1967)
    The Weary Blues (1926)

Prosa

  • Good Morning, Revolution: Uncollected Social Protest Writings by Langston Hughes (1973)
    I Wonder as I Wander (1956)
    Laughing to Keep From Crying (1952)
    Not Without Laughter (1930)
    Remember Me to Harlem: The Letters of Langston Hughes and Carl Van Vechten, 1925-1964 (2001)
    Simple Speaks His Mind (1950)
    Simple Stakes a Claim (1957)
    Simple Takes a Wife (1953)
    Simple's Uncle Sam (1965)
    Something in Common and Other Stories (1963)
    Tambourines to Glory (1958)
    The Arna Bontemps-Langston Hughes Letters (1980)
    The Big Sea (1940)
    The Langston Hughes Reader (1958)
    The Ways of White Folks (1934)

Teatro

  • Black Nativity (1961)
    Collected Works of Langston Hughes, vol. 5: The Plays to 1942: Mulatto to The Sun Do Move (2000)
    Don't You Want to Be Free? (1938)
    Five Plays by Langston Hughes (1963)
    Little Ham (1935)
    Mulatto (1935)
    Mule Bone (1930)
    Simply Heavenly (1957)
    Soul Gone Home (1937)
    The Political Plays of Langston Hughes (2000)

Hay una exhaustiva información - en inglés - sobre el escritor, en la web www.english.uiuc.edu/maps/poets/g_l/hughes/hughes.htm

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